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14/05/2024

Tecnologías para reutilización de agua en la región del Semiarido brasileño: entrevista con George Lambais

Durante mucho tiempo, la población de la región del Semiarido brasileño ha practicado el reúso de aguas para hacer frente a la irregularidad de las lluvias en la región. Sin embargo, no siempre este reuso se realiza de manera segura, especialmente para quienes utilizan estos sistemas, y muchas veces hay lagunas de datos sobre la calidad del agua reutilizada. Es con este escenario que pretende contribuir el proyecto multidisciplinario de mejora del Sistema de Reúso de Aguas Grises por Doble Filtración.

Con la participación de organizaciones sociales, universidades, entidades gubernamentales y tercer sector, el proyecto tiene como objetivo promover, de manera segura, saneamiento y fuentes de agua de reúso de calidad para la producción agroecológica de familias de la región del semiarido. El Sistema es una de varias tecnologías que trata el agua gris – aquella utilizada en las tareas domésticas en casa, excepto la del inodoro – y la revierte para la producción agroecológica de la familia.

En una entrevista exclusiva, el investigador del INSA, George Lambais, destaca las diferentes fases del proyecto y comenta los avances del monitoreo de los sistemas que están atendiendo a 9 familias hoy en tres regiones distintas del estado de Paraíba. Biólogo con maestría en Fisiología y Bioquímica de Plantas y doctorado en Química en la Agricultura y el Medio Ambiente, Lambais destaca que el proyecto busca no solo validar la tecnología, sino también reunir datos robustos para respaldar políticas públicas efectivas de saneamiento rural. Los desafíos logísticos y comunicacionales señalan también la complejidad y la amplitud de esta iniciativa, que avanza más allá de la cuestión técnica para abarcar una visión ampliada de salud y bienestar comunitario.

¿Cómo comenzó su involucramiento con tecnologías de reuso de aguas grises?

Estoy en el Instituto Nacional del Semiarido (INSA) desde 2016, completando 8 años en julio. Mi llegada al INSA fue más allá de la investigación, también por la estructuración de laboratorios aquí. Cuando llegué, la institución estaba en un momento de instalación de los laboratorios. Por lo tanto, fui responsable de la estructuración del laboratorio de Microbiología Ambiental, que fue uno de los primeros en el INSA en funcionar a través de la implementación de metodologías específicas de esa área. Junto con él, fui asignado como investigador en el núcleo de recursos hídricos y, cuando llegué al sector, estábamos al inicio de un proyecto con tecnología de reuso. Ahí comenzó esta trayectoria.

¿Hay diferentes tecnologías de reuso de aguas, verdad?

Sí. Esta primera tecnología que estábamos estudiando – y que hoy se llama SARA – Saneamiento Ambiental y Reuso de Agua – trataba de reuso de aguas residuales para fines agrícolas. En 2017, dimos el primer paso en el monitoreo de la tecnología SARA y, en 2018, ya teníamos una base sólida de resultados que indicaban la eficiencia del tratamiento. Hasta finales de 2018, trabajamos con el monitoreo de sistemas de reuso en la zona rural del municipio de Cubati, en Paraíba. Mensualmente, recolectábamos el agua y evaluábamos el desempeño del sistema principalmente en la remoción de bacterias patógenas, como Escherichia coli, que es un indicador importante, tanto para el agua potable como para el agua de reuso. Paralelamente a esta tecnología SARA, comenzamos a trabajar también con el monitoreo de la tecnología del Bioagua. Aprovechamos que estábamos en la misma localidad donde había estos dos tipos de sistemas y comenzamos este monitoreo. Clasifico esto como una primera gran etapa del trabajo.

¿Cuáles son las diferencias entre estos dos tipos de sistemas de tratamiento de agua?

Con el SARA, trabajábamos con el reuso total del agua de la casa, incluidas las aguas fecales. Y el otro sistema, Bioagua, es una metodología de reutilización de agua gris, es decir, todas las aguas de la casa, excepto el agua del inodoro. Otra diferencia es que el SARA está compuesto por un reactor anaeróbico con laguna de pulimento, y por eso puede tratar todo el desagüe de la familia. En cambio, en el Bioagua, ocurre una filtración física y biológica de las aguas grises a través de la composición de este sistema de tratamiento. Este sistema de reuso en el que estamos trabajando ahora con WTT, INSA, Patac y otras organizaciones es una adaptación del Bioagua, que estamos llamando Doble Filtración.

Sistema de reutilización de agua de doble filtración instalado en el territorio de Benefício, en el municipio de Esperança (Paraíba). Foto: Camelo/ASP-TA Territorio da Borborema

¿Cómo llegaron a este sistema de Doble Filtración que se está desarrollando hoy con WTT y otros socios?

En 2019, conocimos a WTT en un evento en São Paulo y desde entonces hemos estado hablando sobre investigaciones y tecnologías en el área de saneamiento rural en el semiarido brasileño. Desde entonces, nos desafió a hacer un resumen de las tecnologías de reuso que existían en la literatura para luego buscar una validación y escala. En este momento del proyecto (2022), fue crucial el relevamiento de tecnologías realizado por los investigadores del INSA, Mateus Mayer y Rodrigo Barbosa, ambos compañeros del Núcleo de Recursos Hídricos. Se dedicaron a esta primera etapa de relevamiento bibliográfico de las tecnologías disponibles y publicadas, para luego señalar algunas tecnologías que podrían ser prometedoras para esta experimentación junto con WTT. Fuimos al Quilombo Santa Rosa, en Boa Vista, Paraíba, ya dentro de este proyecto con WTT, y monitoreamos durante seis meses 3 tecnologías de reuso. De estas tres, la que tuvo mejor desempeño fue el sistema de Doble Filtración. La tecnología mostró ser muy prometedora, el agua no tenía ningún olor, redujo mucho la cantidad de E. coli, que es un indicador de patógenos. En resumen, todas las variables monitoreadas tuvieron excelentes resultados para esta tecnología.

¿Cuál es la diferencia entre los tipos de agua de reuso?

Básicamente tenemos la clasificación de reuso restringido e irrestricto, basada en la regulación de la OMS para la irrigación en la agricultura. El reuso irrestricto es para cualquier cultivo, incluso para alimentos que se consumen crudos. Pero el agua debe tener una calidad excelente. Mientras que el agua de uso restringido es solo para las frutales y forrajeras con desarrollo bien por encima del nivel del suelo. Nuestro objetivo en el proyecto es lograr que el sistema de tratamiento entregue un agua con calidad para el reuso irrestricto.

Y después de verificar el éxito de la tecnología de Doble Filtración, ¿cuál fue el siguiente paso? ¿Cuántas familias están siendo monitoreadas hoy?

La calidad del agua tratada por el Sistema de Doble Filtración fue muy buena, estaba al nivel para el reuso irrestricto. Pero ahí quedó la duda: solo teníamos dos sistemas instalados en las familias que estaban siendo analizadas. Y dos familias con dinámica de generación de aguas grises muy distintas. Ahí surgió la pregunta: ¿este resultado se repetirá en un número mayor de familias? Aquí termina la fase dos del proyecto y comenzamos la fase tres: aumentamos el universo muestral y seguimos con una sola tecnología, la de Doble Filtración. Hoy tenemos 9 familias en monitoreo. Además de estos sistemas que ya estábamos siguiendo en Boa Vista, también se instalaron sistemas en la zona rural de Campina Grande y en el municipio de Esperança. En marzo de 2024, comenzamos el monitoreo quincenal. Queremos ver cómo funciona la tecnología a escala, incluso para empezar a pensar en términos de políticas públicas. Antes podíamos decir que la tecnología era prometedora, pero no podíamos ir más allá de eso, ya que eran solo dos familias. Ahora sí tendremos una base de datos sólida con el aumento en el número de sistemas instalados.

 

Antes y después del agua pasar por el sistema de doble filtración. El agua se destina a la producción agroecológica. Foto: George Lambais

 

¿Qué está mostrando este monitoreo?

En estos datos iniciales, tenemos un panorama general bueno. Podemos decir que alrededor del 70% de los sistemas están funcionando según lo esperado, entregando agua de buena calidad. Los sistemas instalados en algunas familias están con parámetros cercanos a lo que queremos, pero aún necesitan algunos ajustes. Otros ya presentan números muy cercanos a los que pretendemos alcanzar. Es normal ver una variación inicial, pero luego la tendencia es estabilizarse, que es lo que está ocurriendo. Por eso es importante seguir monitoreando para ver la evolución. Los sistemas construidos en Campina Grande van muy bien y, en Esperança, los resultados también son prometedores. Hay dos sistemas que necesitamos observar con más cuidado y entender qué está sucediendo, si es algún problema de manejo o si el sistema no está funcionando correctamente. Nunca hemos tenido una base de datos tan sólida en proyectos con reuso de agua aquí en el laboratorio, tanto de datos como de imágenes. Y eso es importante, por ejemplo, para hablar con el productor, con las organizaciones sociales.

Esto ya es un punto para mi próxima pregunta: es un proyecto con mucha ciencia, muchos datos, pero también mucho campo y mucha experiencia práctica. Estamos hablando de una tecnología social. ¿Cómo es la cuestión del contacto y los intercambios que se establecen dentro de este proyecto?

Esto es muy interesante. Yo vengo de la academia, del doctorado, de las publicaciones académicas. Y solo por estar aquí en el INSA, ya entré en otro universo. Aquí nuestra investigación es diferente, es en la punta. Estás allí con el productor. Tuve que aprender a hablar de otra manera para que la información pudiera ser absorbida. Es un desafío para quienes son investigadores y vienen de la academia. Un punto muy importante es la relación que también tenemos con las organizaciones sociales: vamos aprendiendo con ellos, y ellos van aprendiendo con nosotros también. Pero fue un desafío porque este también es un proyecto que siempre tiene retroalimentación. Cuando termina una fase, tenemos el momento de retroalimentación con los agricultores, y también de escuchar cómo fue su experiencia, qué funcionó, qué debe mejorar. Esto es muy interesante porque no es, por ejemplo, un proyecto que termina con la publicación de un artículo. Además, también tenemos las formaciones junto con los agricultores. Un punto extremadamente importante que hemos estado discutiendo es la cuestión del manejo del sistema por parte de las familias, principalmente de la caja de grasas. Y las cuestiones del cuidado del sistema, también se tiene en cuenta la división equitativa del trabajo, adaptación de componentes del sistema que son pesados (por ejemplo, tapa de la caja de grasas), entre otros. El proyecto va creciendo con las etapas y siempre junto con los agricultores

¿Cómo ves la perspectiva de este proyecto ampliándose hacia una política pública?

Esto también es muy interesante. A lo largo del proyecto, hemos empezado a pensar en grande. WTT nos planteó un gran desafío: ¿cómo vamos a pensar en una política pública más adelante? Queremos expandir esta tecnología, pero para eso necesitamos seguridad. Para tomar una dimensión, por ejemplo, del Programa Un Millón de Cisternas, esta seguridad es necesaria, pero ¿cómo nos organizaremos para lograrlo? ¿Cuál será nuestra base? Entonces, esto ya está dialogando con los próximos pasos del proyecto. En agosto deberíamos terminar el monitoreo y, a partir de ahí, tendremos una base de datos sólida y robusta. Tendremos un paso académico que también es importante con las publicaciones resultantes de esta investigación. También está la discusión sobre si esta tecnología puede formar parte del Plan Nacional de Saneamiento Rural, el PNSR. Ese sería el gran final. Es un sueño, sin duda. Que el saneamiento rural salga del cajón y que esta tecnología se una a muchas otras que existen en la región semiárida brasileña.

Seminario de Saneamiento Rural y Reutilización de Aguas realizado por la Articulación Nacional del Semiarido (ASA) en abril, en Pau dos Ferros (Rio Grande do Norte). Foto: Eje de Educación y Comunicación del Instituto Regional de la Pequeña Agropecuaria Apropiada (IRPAA)

Una cuestión importante en algunos proyectos de WTT es la articulación de un equipo especial que se complementa y se orienta hacia la solución de un desafío diagnosticado. ¿Cómo es este escenario de articulación con diferentes actores en el proyecto de reuso?

Creo que cuando se unieron WTT, las organizaciones sociales, INSA y la academia, tuvimos un “equipo” muy bueno en el proyecto. Es un proyecto muy multidisciplinario: tenemos biólogos, ingenieros sanitarios, agrónomos, periodistas y muchos otros profesionales de diversas áreas del conocimiento. Reunimos un equipo muy bueno. Y así también vamos ampliando el horizonte. Al principio, por ejemplo, nuestra relación con las organizaciones sociales era solo con el PATAC. Hoy, para trabajar en otros territorios, ya estamos en diálogo también con CENTRAC, Folia, COLETIVO, Polo da Borborema… Esto es muy interesante. También vale la pena destacar la contribución de recursos por parte de WTT. Este aporte que WTT trae a un proyecto nuevo nos permite operar de otra manera, de una manera más independiente. Es algo que también pensamos para nuestros propios laboratorios: que podamos hacerlos funcionar de manera más autosuficiente en términos financieros.

Esta articulación en diferentes niveles es muy interesante, pero un proyecto así también trae desafíos. ¿Qué desafíos destacas en esta jornada?

Trabajar con un equipo grande y multidisciplinario, uno de los desafíos siempre será el de la comunicación. Los “bloques” del proyecto están interconectados, así que tenemos que estar bien organizados. Pero superamos eso, y creo que lo logramos porque tenemos personas comprometidas que están dando un impulso extra para que las cosas salgan bien.
Otro gran desafío es la logística. Y cuando hablamos de monitoreo, que es la etapa en la que estamos ahora, la logística es el gran obstáculo: tienes que ir al campo, recolectar, volver, analizar. Un ejemplo: en este monitoreo que estamos haciendo ahora, desde el momento en que recolectamos el agua, tenemos 24 horas para realizar los análisis microbiológicos. Después de eso, ya no es válida para el análisis de E. coli, por ejemplo. Por eso, al principio, debatimos mucho sobre cómo íbamos a hacerlo. Al principio del proyecto también se habló de incluir otros estados como Pernambuco, Rio Grande do Norte y Ceará. Pero con esta cuestión logística, no había forma. Creo que, para establecer proyectos que requieren un monitoreo microbiológico adecuado, es necesario pensar muy bien en la logística y en quién llevará a cabo el análisis. Este es otro punto: entender quién puede hacer estos análisis, quién puede formar parte de una red de laboratorios para dar más amplitud a proyectos así. Es complejo porque implica a mucha gente, pero si estamos pensando en una política pública a largo plazo, también tenemos que tenerlo en cuenta. Y otro desafío también es llamar al proyecto a profesionales de la salud y del servicio social, porque estamos ampliando nuestra base de información. Queremos saber sobre la salud de la familia después de la implementación de esta tecnología. Es importante esta mirada de red para el proyecto, pensando de manera estructurada y conectada, no solo en el tema del agua, sino también en la salud y en otros aspectos. Es un proyecto de reuso, sí, pero también estamos tratando el saneamiento, promoviendo salud.

¿Cuál es la importancia de un proyecto de reuso de aguas para el Semiárido?

Hay dos puntos principales. Un proyecto así es extremadamente importante para el Semiárido porque estamos hablando de saneamiento, y el saneamiento es salud. Si estamos promoviendo el saneamiento, estamos promoviendo la salud pública. Y, en la zona rural, este impacto es aún más significativo. Con un proyecto de reuso, estamos recolectando y tratando los desagües de las familias y, por lo tanto, generando una fuente de agua que no tendrían disponible para usar en la agricultura. La segunda cuestión que es muy importante en el Semiárido, sin duda, es la producción de nuevas fuentes de agua. Con el reuso, tenemos un agua con nutrientes también, lo que permite la fertirrigación, es decir, el riego y la fertilización de las plantas. No son cifras muy altas, pero esta contribución para el tipo de suelo que se encuentra en la región, que suele ser nutricionalmente más pobre en algunas localidades, ya es importante. Es como un abono junto con el agua. Es una fuente de agua que la familia no tenía. O que, a veces tenían, pero de manera inapropiada, con riesgo de contaminación. Ya se hace reuso desde hace mucho tiempo aquí en el Semiárido, pero muchas veces sin seguridad. Lo que estamos haciendo es mejorar algo que ya se hacía y promoviendo tecnologías que puedan garantizar la seguridad hídrica y alimentaria en las propiedades de agricultura familiar.gricultura familiar.