C a r g a n d o . . .

20/02/2024

[¡Habla, científico!] Entrevista con Anderson Formiga sobre el desarrollo de la tecnología de recubrimiento de frutas para la agricultura familiar

En una entrevista exclusiva para WTT en la serie “¡Hable, Científico!”, el investigador Anderson Formiga comparte sus percepciones sobre el proyecto de recubrimiento comestible que puede tener un gran impacto positivo en la vida cotidiana de los pequeños agricultores.

Doctor en Ingeniería Alimentaria por la Unicamp, Formiga aporta, además de su formación académica, una perspectiva del nordeste de Brasil, más concretamente de la región del Semiárido, donde se está centrando el desarrollo de la tecnología. Coordinada por el WTT, el proyecto tiene las etapas de investigación y desarrollo dirigidas por el INSA, el Instituto Nacional del Semiárido.

Dando prioridad al mucílago de palma por su bajo coste y disponibilidad en la región del interior de Paraíba, el proyecto pretende desarrollar una innovación accesible y práctica para las comunidades rurales.

El objetivo es que el recubrimiento sea aplicado por los propios productores en la superficie de la fruta y así aumentar la vida útil de los productos, incidiendo en los problemas de transporte y refrigeración, además de añadir valor a la comercialización de la palma, de la que procede la materia prima para el recubrimiento y un producto de bajo coste y abundante en la región.

Destacando la simplicidad y el bajo coste de la tecnología, Formiga subraya el diferencial en la valorización de los productos locales y en la formación de los pequeños agricultores. También habla de los obstáculos de trabajar con materiales naturales y comparte los próximos pasos para transformar el mucílago en un formato comercial accesible.

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Palma, la materia prima del revestimiento. Foto: INSA.

 

A principios de 2024, ha concluido una etapa importante de la iniciativa de desarrollo del revestimiento. ¿En qué fase se encuentra el proyecto y qué se ha descubierto ya?

Actualmente estamos consolidando los materiales que se utilizarán para fabricar ese recubrimiento comestible. Estamos dando prioridad al mucílago de palma, porque la palma es un producto de bajo coste que está ampliamente disponible en la región del interior de Paraíba, así como en otros estados que siguen la región semiárida brasileña. En esta etapa que hemos completado, hemos obtenido resultados de laboratorio que nos han dado más información sobre la vida útil de estos materiales sin refrigeración. Fermentan. Entonces nos dimos cuenta de que sería necesario aplicar un tipo de tecnología de conservación para preservar el mucílago utilizado como materia prima para el recubrimiento

Su enfoque se centró en la investigación de laboratorio. ¿Cómo fué ese proceso?

Trabajo en la parte científica y en el desarrollo de productos. Probamos distintos materiales: palma, aloe vera, etc. Hay varias pruebas de materiales y también de tecnologías de recubrimiento, porque hay varias: mezclas, emulsiones, etc. La tecnología de aplicación por layers, o sea, capas, resultó ser la más viable por su sencillez. Cuando trabajamos con blending, por ejemplo, necesitamos hacer una emulsión, utilizar un carbohidrato o un lípido para hacer la emulsión – cera de abejas, por ejemplo. Ya necesitaríamos un emulsionante y en ese caso sería un producto extra que comprar. Así que lo probamos. Los resultados del aloe vera y la palma fueron muy similares, pero el aloe vera ya tiene atractivo comercial: crema, shampoo y cosméticos. La palma no. Así que nos centramos en la palma precisamente para valorizarla. Gran parte de este material es olvidado por falta de atractivo comercial. Así que, si hay un palmicultor que ya lo utiliza como forraje hoy en día, también podría estar interesado en comercializarlo para recubrimiento, puede añadir valor a la plantación que ya está extendida.

Se eligió la palma como material de recubrimiento para valorizar los productos de la región semiárida y por su bajo coste. Foto: INSA.

 

Y más allá del productor de palma, ¿qué impacto tiene una tecnología como ésta en la agricultura familiar?

Pongo como ejemplo lo que veo tanto en las investigaciones que hice para mi máster y doctorado, como en las de colegas: la mayoría de los trabajos que se hacen no son para pequeños agricultores. Son trabajos sobre tecnologías dirigidas a patentes, dirigidas a su aplicación en la industria, a mediana y gran escala. Nunca para los pequeños. Tenemos una gran ventaja cuando hay financiación enfocada a proyectos para pequeños agricultores, porque la investigación dirigida a nuestra realidad es escasa. El Nordeste de Brasil tiene muchos retos que resolver, pero no hay ciencia centrada en ello. Así que vemos la realidad: los pequeños agricultores están a menudo desasistidos, están en una región que se enfrenta a una gran sequía y a una terrible ola de calor. Nuestra producción agrícola frutícola existe, pero el valor comercial de estos productos es mínimo. Por eso tenemos que centrarnos en valorizarlos. Nuestros productos tienen que llegar al consumidor con calidad y el recubrimiento le da esa fiabilidad. Este proyecto es interesante porque valorizará lo que es nuestro.

En este sentido, ¿qué otros diferenciales o puntos de innovación ve en este proyecto?

Creo que lo que diferencia a este proyecto de otros es la parte de la aplicación. En el mundo académico, todavía nos centramos mucho en crear tecnologías que no están orientadas a nuestras realidades. Yo soy de Paraíba, vengo del interior del Sertão, una región pobre. Trabajaba con tecnologías que eran para el Sur, el Sudeste. No eran para nuestra realidad. Aquí, en este proyecto, la principal diferencia es el coste, porque estamos trabajando básicamente con materias primas de coste cero. Estamos desarrollando una técnica sencilla que cualquiera puede reproducir con un manual de lenguaje simplificado. No necesitamos nada sofisticado para reproducir lo que estamos haciendo. El principal desafío era llevar una tecnología a la realidad de nuestro interior. Para personas que a menudo no tienen educación o no saben leer. Se hicieron cartillas e ilustraciones para ayudar a estas personas a reproducir lo que se probaba en el laboratorio. Tenemos especialistas en el laboratorio. Transmitir esta formación a la población es un gran desafio, pero es un elemento diferenciador para nosotros porque es muy sencillo y los resultados son muy interesantes. Bajo coste y aplicación simplificada: estos son los factores diferenciales del proyecto.

Pruebas de la aplicación del recubrimiento, que aumenta la vida útil de la fruta.

 

¿Cuál fue el principal reto al que se enfrentó como investigador?

Trabajamos con materiales 100% naturales. No añadimos productos químicos al recubrimiento. No añadimos nada sofisticado. Eso es muy complejo. Tampoco podemos utilizar equipos inaccesibles o un producto especial que haya que comprar, porque eso encarece y dificulta el trabajo de las personas a las que va dirigido el recubrimiento. Así que el principal reto a la hora de desarrollar una tecnología como ésta es no tener nada sofisticado. Nuestra técnica es muy sencilla e incluso puede sorprender por su simplicidad.

Una vez finalizada esta fase de comprensión del material, ¿cuáles son los siguientes pasos?

Aún estamos consolidando esta siguiente fase, pero la idea sería transformar el mucílago en un formato comercial. Cuando el producto es líquido, tiene un peso y un coste. Al convertirlo en polvo, creemos que se puede ampliar la durabilidad del producto, y eso es lo que tenemos que probar. El transporte y el envasado también se simplifican en una versión en polvo. El productor puede comprar el polvo muy barato, diluirlo en agua potable y aplicarlo. Aún estamos estructurando estos próximos pasos.